Ekstremt sjeldent intervju med Denise Coates fra Bet365

Mitt tog ankommer til Stoke-on-Trent halvannen time før mitt møte med Denise Coates, grunnleggeren av Bet365. På tross av at hun er drivkraften bak en av byens største arbeidsplasser og et av de absolutt største spilleselskaper i verden, er hun kjent som en utrolig privat person.

Det er høst og tirsdag ettermiddag. Regnet velter ned, og temperaturen har sunket til under fem grader. Det er kun to timer til at dagslyset svinner inn i mørket, og jeg har ikke noen paraply. Nok er jeg forberedt på å skulle gjøre det første intervju Denise noensinne har gitt, men høsten i West Midlands i november tok meg på fersken.

Da jeg ankommer til en ganske anonym parkeringsplass ved Hilside, Festival Way, et kvarters kjøring med taxi fra togstasjonen, blir jeg mottatt av John, Denise’s bror, som er en av fire søsken i Coates familien. Jeg går i le av hans paraply frem til han hopper inn i sin Range Rover, som prydes av et personling registrerings nummer. “James, godt å se deg,” sier han varmt med en tykk Stoke aksent som jeg aldri har hørt før. “Jeg stikker ut og henter Denise. Jeg er tilbake om en halv time. Pikene i resepsjonen vet at du er her så gå inn og se deg litt rundt og føl deg hjemme”. Raskt er han vekk. I det minste var det da en som var forberedt…

En halv time har jeg altså til å se meg litt rundt. Jeg skal skynne meg nå hvis jeg skal finne det beste stedet å ta noen bilder av Denise. Det er kun ét utgammelt bilde av henne på Google, så bildene har bare å bli gode. Resepsjonisten foreslår bestyrelseslokalet, som er et lite rom kun utstyrt med en bøtte med grønne Bet365 kulepenner til å sette litt farge på rommet. Overfor er Peter Coates’ kontor, faren til John og Denise, og formann for familiens elskede Stoke City Football Club, som også eies av Bet365. Bak farens skrivebord ser jeg et stort bilde av Stoke City fans som feirer lagets opprykk til Premier League i 2007-08 sesongen, men jeg blir fortalt at bildet snart vil bli erstattet av et bilde av skuespiller Ray Winstone, som opptrer i den nok beste og mest kreative Bet365 reklamen som kjørte i forbindelse med dette års VM.

“Jeg hører at du leter etter et sted å ta bilder,” sier Craig, eiendomsforvalteren og John’s høyre hånd som dukker uventet opp. Ingen medier har noensinne fått adgang til Bet365 allerhelligste, så jeg tok sjangsen. I løpet av 15 minutter har jeg kjørt til Bet365’s utdannelses senter, hvor nye og eksisterende medarbeidere blir opplært i den beste praksis og kundeservice sport. Jeg besøker også telebettingkomplekset i en separat bygning som huser mer enn 200 operatører og som i februar skal utvides til å kunne huse enda flere medarbeidere. Jeg legger også veien forbi ytterligere to etasjer hvor salgs – og content teamet holder til. 50 storskjermer pryder veggene i denne bygningen. Til slutt besøker jeg den største av alle bygningene hvor virksomhetens gigantiske kundeserviceteam som holder øye med Bet365’s stadig voksende kundedatabase holder til. Medarbeiderne er delt opp etter kundenes geografiske tilknytning, så nå gir det plutselig mening for meg hvorfor de første ord jeg hører her er på mandarin og spansk.

En rekke toppledere fra noen av de største operatørene i verden som jeg snakket med forrige måned i forbindelse med utarbeidelsen av eGaming Review Power 50- listen fortalte meg at Bet365 i deres øyne akkurat nå er den spillutbyderen de er mest imponert over. Bet365 virker derfor i stand til å slå store navn som Betfair, Ladbrokes, William Hill og Bwin.

2010 har vært firmaets beste år med et samlet beløp alene på sportsveddemål på £5,4 milliarder, inntekter på £358 millioner og et driftsoverskudd på £104m. Disse tallene er ikke overvurderte som mange kanskje tror, og intet tyder på at tallene skulle falle. Det fortalte John meg i hvertfall.

Men hva mange mennesker i bransjen ikke vet mye om, er den person som styrer forretningen bak døren med det grønne og gule logoet på Festiwal Way. Nå ankommer John. Ti minutter senere kommer hans storesøster inn gjennom døren.

Ut fra et bilde i lav oppløsning funnet på nettet, og ut fra det faktum at Denise Coates ikke tidligere har gitt intervjuer har jeg ingen idé om hva jeg kan forvente. Det har tatt to måneder å komme så langt. Hun virker nervøs i starten. Blunker hver gang kameraet blitzer, og da jeg stiller henne spørsmål kikker hun på John – broren som hun støtter seg til i forbindelse med virksomhetens eksterne saker.

Med en moderne, kort frisyre og iført en ulastelig lilla kjole, mørke høyhelte sko og flere dyre smykker setter Denise seg ned for å snakke.

“Jeg er ikke en socialite,” sier hun engstelig med en tykk Staffordshire aksent etter at jeg spør hvem eller hvilke virksomheter hun beundrer.” Jeg kjenner ikke folk i bransjen, så det kan jeg ikke bedømme”: Så tilføyer hun plutselig: “Jeg har stor tro på Bwin, de er bare så gode. Alle de store firmaene gjør en god jobb, og vi følger dem veldig tett. Det skal vi jo gjøre. Man skal aldri undervurdere sine konkurrenter”.

 

 

Denise Coates er kanskje en veldig privat person, men hun er også en hard forretningskvinne. Det er ikke bare i mine øyne, men også ifølge flere høytstående kilder i industrien som jeg snakker med etter møtet vårt. “I et møtelokale kan hun virke veldig rolig i starten, men hun står i den grad på sitt avslører en tidligere leder av en stor britisk bookmaker.

Hennes personlighet avspeiler nettop de verdiene virksomheten har, og kanskje alltid vil ha: kul og ambisiøs, men alltid privat og i kontroll langt vekk fra byens nyskjerrige øyne – en by som for øvrig vil elske å ta del i virksomhetens suksess.

“På daglig basis ønsker vi ikke å bekymre oss om ”hva byen mener om oss”, eller ”vi skal gjøre sånn og sånn, fordi det er det byen vil at vi skal gjøre”. Vi vil ikke leve med et slikt press, vi vil bare kjøre forretningen vår.

“Vi liker å drive forretning, vi liker det vi gjør, vi nyter å komme på jobb,” forklarer hun lidenskapelig. “Vi vil forbli private. Jeg har ikke behov for å være i rampelyset, det har vi ingen planer om vel John?” “Slettes ikke”, svarer hennes bror raskt.”

Ifølge Denise er det eneste “behov” akkurat nå å fortsette med å investere i teknologi (Bet365 bruker £60 på IT hvert år), og markedsføring så vi kan fortsette veksten. I starten av året var det så trangt på kontorene at Bet365 ble tvunget til å leie en annen bygning i nærheten. Hvis det fortsetter sånn må hele området vike plass til fordel for enda en blå/gul bølge.

 

De tidlige dagene

Som det er med enhver oppstart var det heller ikke alltid lett for henne, forteller hun meg. Hun har kanskje en høy utdannelse innen økonomi og har kanskje også revisorerfaring, men det eneste hun ønsket var å komme tilbake til sin fars kjede av 49 bookmakerforretninger så raskt som mulig. Da hun var 22 år gammel utvidet hun antall forretninger fra 12 til 49. Enda mer bemerkelsesverdig er det at hun tidlig innså at hennes fars butikker ville være ute av stand til å konkurrere med for eksempel William Hill, Ladbrokes og Betfred på nasjonalt plan, men at det daværende spirende internettet kunne være et mulig sted å slå de store guttene.

“Vi har alltid visst det ville bli globalt,” sier hun med hevet stemme.”Hele spenningen ved internettet var ikke kun at vi nå kunne konkurrere med de største kjedene, men også at vi kunne konkurrere utenfor Storbritannia,” tilføyer hun med et smil.

“Det var helt sikkert det spennende ved det. Nettop det faktum at vi fikk en stor flate av potensielle kunder. Jeg har alltid vært enormt interessert i teknologi og ble fasinert av veksten av internettet og de muligheter det ga. Sportsveddemål virket bare naturlig for meg, og jeg var fast bestemt på å ta denne forretningen med meg ut på nettet”.

Bet365 startet i et skur i begynnelsen av 2000, hvor Denise tok tak i den vanskelige oppgaven å utvikle virksomhetens sportsspillsplattform og sette sammen et sterkt lag som kunne starte i mars 2001. En lansering er i seg selv aldri nok, og på et tidspunkt hvor dot.com boblen var i ferd med å sprenge og en lang rekke internettbaserte forretningstiltak hadde harde tider, og investorer ikke var ivrige etter å investere, tok Denise fatt og klarte å overtale investorer i å investere i en av Storbritannias første online sportsbooks.

“De første par årene var veldig tøffe. Vi kjempet for å finansiere virksomheten samtidig som at vi skulle starte den opp fra et operasjonelt nivå.

“Til sist lykkedes det oss å låne £15 millioner fra RBS, og min far solgte sin cateringvirksomhet. Dette ga oss en god økonomisk ryggstøtte.

De £15 millioner var dog som John forteller, “reelt pantsatt i butikkseiendommer”. Hele familien samt banken hadde satset massivt på en fullstendig udokumentert forretningsmodell. “I en viss forstand var det vi som tok risikoen, fordi vi allerede hadde en god forretningsmodell som vi nå ville gå online med,” sier hun om sin fars butikker som i 2005 ble solgt for £40 millioner. “Det var ikke så mye deres risiko som det var vår. RBS er fortsatt den dag i dag Bet365’s bank.

Peter Coates har oppdratt sin datter godt. Denise’s far ble født i en fattig familie, og var den yngste av 14 barn. De eldre brødrene arbeidet i minene, så han visste hva det ville si å kjempe og å komme ut på den andre siden som en vinner. “Alt er tøft i begynnelsen er det ikke?”, svarer hun da vi fortsetter med å diskutere hennes fortid. “Det er ingen steder i verden hvor alle bare kan trykke deres egne pengesedler uten å bli straffet, er det?” Hvis det var det, ville alle dra dit også ville det ikke være noen gevinst igjen til noen “.

 

 

 

Avgjørelser, avgjørelser

Nøkkelen til å få virksomheten i gang var kanskje finansieringen, men nøkkelen til å frigjøre potensialet var som Denise innrømmer en kombinasjon av store investeringer i teknologi, utviklingen av live-betting delen og valget om tidlig å se ut over de britiske grensene”.

Ni år senere er sitet live på 17 språk og genererer mer enn 70% av inntektene fra land uten for Storbritannia, med Storbritannia, Europa og Asia som de tre største markedene.

“Jeg tenkte aldri den tanken at det ikke ville virke”, sier Denise. “Jeg tror ikke at jeg er den slags person som sier: Jeg tror det kommer til å bli så stort, og derfor er det verdt å gjøre det”. Jeg tror det ville være umulig for noen å forutsi hvor stort vårt online spill ville bli.

Da jeg bestemte meg for å gjøre det, var mitt fokus å gjøre det så godt som mulig og fortsette med å gjøre det så bra som det kunne la seg gjøre, og så få så stor en markedsandel som vi overhodet kunne få, i stedet for å bekymre seg om hvor stort markedet var.

“Alt hva vi kunne gjøre var å ha et så godt produkt som vi overhodet kunne ha, og så markedsføre dette så godt som mulig og målrette det til de riktige kundene.

Denise har ikke mye tid men modig innvilger hun i å krysse plassen ute i mørket i regnet for å posere til vårt forsidebilde i de siste fem minuttene vi har sammen. Våte og gjennomblåste får vi bildene i hus, og jeg spør henne om hun noensinne kunne finne på å stoppe med å jobbe syv dager i uken og gjøre noe annet. Hun har jo tross alt opparbeidet seg en formue gjennom det siste årtiet.

“Jeg elsker virksomheten. Jeg elsker det jeg gjør. Jeg finner teknologien bak det interessant, jeg elsker å handle, jeg elsker det faktum at spill har et risikoelement – jeg syns bare det her er spennende og jeg ønsker ikke å gjøre noe annet.”

Hun tilføyer: “Vi er konstant på utkikk etter å investere i de produktene vi har, og bli større og bedre. Stillstand kommer man ikke langt med. Vi forsøker hele tiden å forbedre produktet vårt, og er konstant på utkikk etter nye tiltak og nye markeder å komme inn på. Jeg kommer fortsatt til å være her om 10 år.

eGaming Review har fått det første intervjuet med Denise noensinne. Forsiktig har hun gitt meg hånden og forlater nå lokalet: “Du vet at de aldri burde ha fått straffespark, ikke sant Tony”, sier John til Stoke City FC manageren som han i bakgrunnen diskuterer den seneste runden av Premier League kampen med på mobiltelefonen.

Han legger på og kommer over til oss. “Unnskyld men vi tapte 2-0 til Sunderland på lørdag, og jeg er nervøs nå hvor vi kun har fått 10 poeng på 10 kamper.

“Det er kun tre ting som jeg liker å gjøre”, sier John, og det er å komme på jobb, å se min sønn Stan spille fotball og å se Stoke spille fotball.

Da jeg forlater Festival Way i det tunge regnværet vet jeg hvorfor Bet365 har så mye suksess. Det er ikke bare et spørsmål om teknologi, globale markedsføringskampanjer, lange arbeidstider. Det er Coates-familien, og fremfor alt Denise, som stille og veldig privat utøver sine to pasjoner i livet: å drive den virksomheten hun har grunnlagt til nye høyder, og å gjøre dette med den familien som har, og alltid vil støtte hennes ambisjo

About Author:

Leave A Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *